De tijd van ontdekkingsreizigers ligt al ver achter ons. Zoals Ibn Battuta op je kameel door de woestijn rijden of als Roald Amundsen dik ingepakt de polen verkennen; ouderwets en achterhaald zal je wellicht denken. Met satellieten speuren we nu het aardoppervlak af en met onderzeeërs de diepzee. Niets ontgaat ons nog, zou je denken. Niets is echter minder waar: geregeld komen er nog ontdekkingen in het nieuws waarbij soms zelfs hele steden worden herontdekt. Hoe dat ontdekken in zijn werk gaat? Dat gaan we in dit artikel belichten.

Verloren stad
Afgelopen juni werd bekend dat archeologen er wederom in geslaagd waren overblijfselen van een verdwenen stad op te sporen. De stad was in vergetelheid geraakt en verlaten. De onbewoonde stad werd gevonden in de jungle van Cambodja en is een uitbreiding op eerder gedane ontdekkingen. Het complex dat eerder was gevonden in de buurt van de wereldberoemde tempel Angkor Wat bleek veel groter te zijn dan gedacht. De ontdekkingen geven meer inzicht in het Khmer-rijk dat tussen de 9e en 15e eeuw gevestigd was in Zuidoost-Azië. De Khmer beschikten over geavanceerde technieken zoals het aanleggen van kanalen, die ook weer in de nieuw ontdekte gebieden zijn gevonden. Door het bestuderen van de herontdekte stad hopen archeologen meer inzicht te krijgen in de manier waarop de Khmer leefden en de oorzaak van het ineenstorten van het rijk.

LIDAR
De stad werd niet gevonden met ouderwets hak- en speurwerk maar met hagelnieuwe technologie. Door gebruik te maken van een vliegtuig dat de jungle ‘scant’ kan er door het dichte bladerdak gekeken worden naar het onderliggende oppervlakte. De gebruikte techniek, genaamd LIght Detection And Ranging of Laser Imaging Detection And Ranging (LIDAR), kan een 3D-overzicht maken van de bodem. LIDAR maakt in tegenstelling tot RADAR gebruik van lichtbundels in plaats van radiogolven. Het vliegtuig schiet een bundel laserstralen naar beneden die terugkaatsen als die een object tegenkomt. De locatie van het punt waar een laserstraal terugkaatst wordt als een punt in kaart gebracht. De laserstralen zijn in staat een bladerdak te doordringen, waardoor bodem eronder in kaart kan worden gebracht. Alle punten bij elkaar geven een beeld zoals hier:

Missing Maps
Ontdekkingsreizigers hoeven door gebruik te maken van LIDAR niet meer meter voor meter de jungle in kaart te brengen, maar zelfs jij kan vanuit je luie stoel meehelpen met het in kaart brengen van de wereld. De data die verkregen wordt met satellieten en technologieën zoals LIDAR moet namelijk nog worden geïnterpreteerd om te bepalen wat de afbeelding laat zien. In de afbeelding hierboven moet de tempel onderscheiden worden van het bos eromheen. Computers worden daar steeds beter in, maar soms is een menselijke hand gewenst. Missing Maps geeft daar een platform voor.

Missing Maps laat vrijwilligers infrastructuur intekenen op digitale kaarten. Zulke kaarten komen bijvoorbeeld van pas voor rampgebieden in ontwikkelingslanden, gebieden waar weinig data van is. Hulpverleners hebben in rampgebieden ontzettend veel baat bij kaarten van wegen en bebouwing. Het zal dan ook niet als een verassing komen dat Missing Maps een samenwerking is tussen het Nederlandse Rode Kruis, Artsen Zonder Grenzen, openstreetmap en zelfs onze eigen Geodienst.

Missing Maps kan aan haar vrijwilligers een oproep doen om een bepaald gebied in kaart te brengen. Mensen kunnen wegen en gebouwen makkelijk herkennen op een luchtfoto, veel makkelijker dan een computer dat kan. Door een vlak over het herkende object te trekken wordt de data beter inzichtelijk gemaakt en kunnen er bijvoorbeeld routebeschrijvingen naar afgelegen dorpen worden gemaakt. Als de gebouwen en straten ingetekend zijn kan op lokaal niveau gedetailleerde informatie worden toegevoegd, zoals straatnamen en de locaties van evacuatiecentra. Op deze manier kun je vanuit je eigen kamer de wereld leren kennen en ook nog eens voor een goed doel bezig zijn.

Deze ontwikkelingen laten zien dat er nog steeds veel ontdekt kan worden, al is het misschien niet meer zoals in de tijd van Marco Polo. Het nauwkeuriger in kaart brengen van de omgeving kan leiden tot het ontdekken van nieuwe toeristische trekpleisters, snellere hulpverlening en een oprechter wereldbeeld voor hen die deelnemen aan het in kaart brengen.

LEAVE A REPLY

Please enter your comment!
Please enter your name here

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.